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I piani ExoMars dell’ESA dipendono dai contributi della NASA

Sebbene l’Agenzia spaziale europea abbia ottenuto finanziamenti per continuare la missione ExoMars per un lancio nel 2028, tale piano richiede una cooperazione con la NASA che deve ancora essere finalizzata.

In una conferenza stampa del 23 novembre al termine di una riunione del consiglio ministeriale di due giorni , il direttore generale dell’ESA Josef Aschbacher ha affermato che l’agenzia si è assicurata finanziamenti dai suoi stati membri per continuare la missione ExoMars, che era stata bloccata dopo che l’ESA ha interrotto la cooperazione con la Russia all’indomani dell’invasione russa dell’Ucraina, pochi mesi prima del lancio previsto per settembre 2022.

L’ESA ha partecipato alla riunione alla ricerca di circa la metà dei 700 milioni di euro (725 milioni di dollari) necessari per sostituire i componenti della missione che la Russia doveva originariamente fornire, inclusa la piattaforma di atterraggio che avrebbe portato il rover Rosalind Franklin dell’ESA sulla superficie di Marte.

“Ci sono state diverse opzioni che sono state discusse, fino a mettere il rover Rosalind Franklin in un museo”, ha detto Aschbacher. “Sono molto lieto di poter dire che abbiamo trovato una strada molto positiva”. Non ha rivelato quanti finanziamenti gli stati membri dell’ESA hanno contribuito a ExoMars.

La missione, ora prevista per il lancio nel 2028, sostituirà principalmente le componenti russe con quelle europee, con diverse eccezioni. “Ci aspettiamo che anche gli Stati Uniti contribuiscano a questo, con un lanciatore, un motore frenante e gli RHU, le unità di riscaldamento dei radioisotopi”, ha affermato. “Ma la maggior parte della futura missione ExoMars è europea.”

Questi contributi della NASA sono in linea con i precedenti commenti dei funzionari del progetto . A maggio, Jorge Vago, scienziato del progetto ExoMars presso l’ESA, ha affermato che l’agenzia avrebbe probabilmente bisogno di propulsori per il nuovo sistema di atterraggio come quelli Aerojet Rocketdyne prodotti per i lander della NASA su Marte perché non ci sono propulsori simili disponibili da fonti europee.

In Europa manca anche il plutonio-238 utilizzato per gli RHU, dispositivi delle dimensioni di una batteria a celle C che forniscono riscaldamento attraverso il decadimento radioattivo. Ad esempio, i rover Mars Spirit e Opportunity a energia solare della NASA, ad esempio, hanno utilizzato ciascuno otto RHU per mantenere il veicolo spaziale caldo senza utilizzare energia elettrica. La fornitura delle RHU, a sua volta, richiederebbe il lancio su un veicolo statunitense poiché le RHU non possono essere esportate.

Una fonte del settore, parlando in background, ha affermato che il lancio sarà il contributo più costoso, con il contributo complessivo della NASA probabilmente dell’ordine di un paio di centinaia di milioni di dollari. La NASA dovrebbe, a sua volta, cercare opportunità per gli scienziati statunitensi di partecipare a ExoMars in cambio di tale contributo.

Sia i funzionari dell’ESA che quelli della NASA hanno accennato per mesi a un ruolo della NASA in questo senso per supportare la missione ExoMars, ma sono stati reticenti a entrare nei dettagli. Uno schbacher e l’amministratore della NASA Bill Nelson si sono incontrati a giugno , e Aschbacher ha dichiarato in un briefing di aver ricevuto una lettera di supporto “molto forte” riguardo a ExoMars da Nelson, ma nessun impegno fermo.

Aschbacher ha detto al briefing che quei contributi della NASA pianificati erano in attesa di un accordo ancora da finalizzare tra le agenzie. “Il loro contributo deve ancora essere confermato perché hanno aspettato la nostra decisione oggi”, ha detto.

La NASA non ha commentato pubblicamente i suoi piani per ExoMars dalla riunione ministeriale e un portavoce dell’agenzia non ha risposto alle domande del 23 novembre sui piani della NASA per la missione.

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